Bron:FD

In het Amerikaanse bedrijfsleven wordt gevreesd dat Chinese bedrijven de Verenigde Staten al voorbij zijn gestreefd in sleuteltechnologieën. Bestaat die techvoorsprong van China werkelijk, en hoe groot is die dan?

‘Als ik naar China ga, is er een bijna eindeloze stroom mensen die bezig zijn met de ontwikkeling van nieuwe bedrijven. Het durfkapitaal in bedrijven gericht op kunstmatige intelligentie groeit explosief’, vertelde Stephen Schwarzman, de topman van ‘s werelds grootste private-equitymaatschappij Blackstone, afgelopen januari op het World Economic Forum in Davos.

Maar Schwarzmans enthousiasme over China is tegelijk een waarschuwing aan de Amerikanen: Chinese bedrijven dreigen de winnaars te worden in de race om inzet van kunstmatige intelligentie.

Die waarschuwing klinkt de laatste jaren steeds luider:denktankswetenschappers, financiers en politici wijzen op het risico dat China in de ontwikkeling en toepassing van nieuwe technologieën de Amerikanen voorbij dreigt te gaan of zelfs al is.

5G-patenten

Zo gek is die bezorgdheid niet, want er zijn technologieën waarin China al een voorsprong heeft op de Amerikanen. De grootste fabrikant van drones ter wereld? Het Chinese DJI. Het bedrijf met het meeste patenten voor 5G-technologie? Huawei.

Verder zijn Chinese bedrijven goed en groot in zonne-energie en in hogesnelheidstreinen. Ze zijn ook ver met ultrahoogspanningsleidingen en gentherapie. Dit zeggen Chinese, Amerikaanse en Nederlandse bronnen in China en Silicon Valley. Ze spreken op voorwaarde van anonimiteit, omdat hun werkgevers of klanten het niet op prijs stellen dat ze in de openbaarheid treden.

De vraag is echter hoe schadelijk de Chinese voorsprong is. De genoemde technologieën zijn volgens de bronnen niet allemaal cruciaal voor de toekomstige machtsverhoudingen in de wereld. Dat geldt wel voor 5G, de nieuwe generatie voor razendsnel mobiel internet die onder meer de zelfrijdende auto mogelijk moet maken, maar ook voor militaire communicatie gebruikt zal worden.

Afspraken met Chinezen maken

Alleen, die techniek is wel belangrijk, maar technisch niet zo ingewikkeld, zegt een Nederlandse ingenieur die bij een van de grote techbedrijven in Silicon Valley werkt. ‘Uiteindelijk is 5G toch maar gewoon radio.’ Hij wil maar zeggen: de voorsprong van de Chinezen is snel in te halen.

Je kunt volgens de ingenieur ook afspraken maken over de technologie, zoals het Westen dat volgens hem allang doet met andere Chinese producten. ‘Je moet hun spullen kunnen openmaken, kijken of er geen “achterdeurtjes” inzitten waardoor het bedrijf of de Chinese overheid bijvoorbeeld op afstand alles uit kan zetten. Dat doen landen bij bijna alles wat ze importeren, niet alleen uit China.’

Een mogelijk nog belangrijkere technologie, waar China grote stappen in zet, is kunstmatige intelligentie. AI (artificial intelligence) is relevant voor van alles: van de optimalisatie van fabrieken tot webwinkels, misdaadbestrijding en militaire systemen. Het Amerikaanse blad The Spectator schreef vorige week nog op hoe de VS de race verliezen: in China gaat er meer durfkapitaal naar kunstmatige intelligentie en worden meer patenten aangevraagd en onderzoeksartikelen gepubliceerd dan in de VS.

Adembenemend veel geld

Volgens oprichter Mark Zawacki van 650 Labs, dat grote bedrijven adviseert over technologische verandering, is kunstmatige intelligentie ‘des Pudels Kern’: ‘De Chinezen investeren er adembenemend veel geld in en gaan er op termijn dominant in worden. Dat heeft vergaande geopolitieke gevolgen, waar westerse landen heel zorgvuldig over moeten nadenken.’

Een Chinese consultant in China en een Chinese student in Californië, die beiden vanwege de politieke gevoeligheid van het onderwerp anoniem willen blijven, stellen onafhankelijk van elkaar dat China misschien al wel leidend is in de toepassingen van AI, bijvoorbeeld bij gezichtsherkenning en betalingen, maar zeker nog niet leidend is in fundamenteel onderzoek. ‘We zijn nog steeds erg van “copy paste”, het knippen en plakken van onderzoek van over de hele wereld’, zegt de Chinese student, die onlangs nog stage liep op de afdeling kunstmatige intelligentie van Huawei.

Een zeer ervaren M&A-consultant in Silicon Valley gaat op basis van zijn ervaringen nog een stap verder en stelt dat de Chinezen vermoedelijk nog geen enkele voorsprong hebben als het om cruciale technologie gaat, wellicht zelfs niet bij 5G.

Wat hij herkent is de Amerikaanse vrees voor de Chinese ambities en hoe Chinese bedrijven die willen waarmaken. ‘Bedrijven als Tencent en Weibo willen wel Amerikaanse bedrijven of hun medewerkers overnemen. Maar de Amerikanen willen meestal niet.’

LAAT EEN REACTIE ACHTER

Please enter your comment!
Please enter your name here